研究表明,现代蛇的多样性是在白垩纪末大灭绝之后才出现的

大约6600万年前,一颗巨大的小行星在现在的墨西哥小镇奇克苏卢布附近撞击地球。这种影响消灭了地球上大约75%的动植物物种,包括非鸟类恐龙和菊石等整个群体。巴斯大学、布里斯托尔大学和剑桥大学的最新研究表明,蛇——由3700多种现存物种组成的主要捕食者群体——在这场灾难性事件发生前后开始多样化。

在冈瓦纳大陆的某处,一条蛇探索了古新世早期灭绝后的世界。图片来源:Joschua Knüppe。

在冈瓦纳大陆的某处,一条蛇探索了古新世早期灭绝后的世界。图片来源:Joschua Knüppe。

白垩纪末的大灭绝导致了许多脊椎动物群的灭绝,其后果是幸存的哺乳动物、鸟类、青蛙和硬骨鱼类迅速多样化。

然而,灭绝事件对蛇进化的影响仍然知之甚少。

“我们的研究表明,灭绝是一种“创造性破坏”的形式——通过清除旧物种,它允许幸存者利用生态系统中的缝隙,尝试新的生活方式和栖息地,”巴斯大学米尔纳进化中心的研究者Nick Longrich博士说。

在这项研究中,朗里奇博士和他的同事利用化石,分析了现代蛇之间的遗传差异,以重建蛇的进化。

他们的研究结果表明,所有活着的蛇都可以追溯到6600万年前奇克苏鲁布小行星撞击后幸存下来的少数物种。

研究人员认为,蛇在地下藏身和长期不进食的能力有助于它们在撞击的破坏性影响下生存下来。

随后,它们的竞争对手——包括白垩纪蛇和恐龙本身——的灭绝,使蛇得以进入新的生态位、新的栖息地和新的大陆。

然后,蛇开始多样化,产生毒蛇、眼镜蛇、吊袜蛇、蟒蛇和蟒蛇等血统,开发新的栖息地和新的猎物。

化石还显示,由于白垩纪谱系的灭绝和新群体的出现,包括长达10米的巨型海蛇,蛇椎骨的形状也发生了变化。

弗里德里希·亚历山大·厄尔根-纽伦堡大学的研究人员凯瑟琳·克莱因博士说:“这很了不起,因为它们不仅在灭绝的灭绝中幸存下来,而且在几百万年内,它们正在创新,以新的方式利用它们的栖息地。”。

“研究还表明,蛇在这个时候开始在全球传播。”

这个调查结果发表在杂志上自然传播

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克莱因.2021.白垩纪-古近纪大灭绝时期蛇的进化和扩散。纳特公社12, 5335; 内政部:10.1038/s41467-021-25136-y

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